下を向いて歩こう!足元に隠れた芸術 The 'Kawaii' beneath your feet: Japan's quirky manhole covers.

街を歩けばそこら中にあるもの。特別目に留めるものではないもの、マンホール。しかし今なぜか、マンホールが“かわいい”“おもしろい”と密かな話題になっている。試しに、インスタグラムやツイッターで「マンホール」と検索してみてほしい。大量の“マンホール写真”が流れてくるはずだ。

Walking around Japan, there's definitely one thing you'll come across time and time again that is easy to overlook: the manhole cover. Yup, drain covers. They're everywhere - pretty much like every other developed country on earth. However, Japan of course being the country of 'kawaii', they weren't just going to use some plain old metal circle - oh no. Welcome to the cute Japanese manhole fandom - a recent trend on Instagram that's pretty adorable.

デザインマンホール

なぜマンホールが“かわいい”“おもしろい”と言われているのか。その理由は、「デザインマンホール」などと呼ばれる特別なマンホールの存在に求められる。街で注意深くマンホールに注目してみよう。運が良ければ、その一部に、いろいろな柄や色がついているものを見つけられるかもしれない。それが「デザインマンホール」。市区町村などによってそのデザインは様々で、その土地の名産や観光スポットなどが描かれている。

Designer Manholes

What on earth is so special about Japan's manholes? That would no doubt have to be their design qualities. Next time you're walking around in Tokyo, just take a look at the floor and you'll surely come across one of these beauties. If you're lucky, you may even get one of the pretty colour ones. In Japan, each town has their own designs, often reflecting the area's best tourist attractions, landmarks and famous characteristics.

石川県輪島市で見つけたマンホールには、大根、玉ネギ、魚などがデザインされていた。よく見ると、朝市のおばさんまで描かれている。実にユニークなデザインだ。さらには、お椀とお箸が描かれたマンホールもあった。ほんの数メートル離れた場所に異なるデザインのマンホールを見つけたら、「他にも違うデザインがあるのでは?」と探したくなるのが人情……というか、筆者は探したくなったのだ(笑)。
岩手県の久慈市、小袖海岸のマンホールには、「北限の海女」の文字と海女さんが描かれていた。もちろん本物の海女さんもいる土地だが、マンホールにも海女さんがいるというのが、なんだかおもしろい。

Manhole covers in Ishikawa Prefecture's Wajima city are decorated with pictures of daikons, onions and fish. Also spotted: a bowl and chopsticks design. It definitely compels you to look further for more interesting manhole sights. So that's exactly what I did.
Kosode Beach in Kuji, Iwate Prefecture is apparently famed for its 'Northern limit of the Ama' manhole. It expresses an important chunk of the region's history and culture - Ama are the female skin divers who dive to depths of over 10 metres to search for shellfish and pearls.

東京都立川市では、足元のマンホールに色鮮やかな花が咲いていた。これは市の花である「こぶし」。「こぶし」という花があることも、その花の形も、筆者はマンホールを見て知った。
東京都でよく見かけるのは「桜」のマンホール。なんてことない、よく見るデザインだが、「桜(ソメイヨシノ)」は都の花だ。よく見ると、都の鳥である「ユリカモメ」も隠れている。さらに、都の木である「イチョウ」もデザインされていた。マンホール1つに、これだけたくさんの“東京”がつまっているわけだ。

In Tokyo's Tatsukawa, there are manholes covered in 'kobushi' flower designs - the area's signature flower. There are flower manholes all over Tokyo - many of which represent 'sakura' (cherry blossoms). However, if you look closely, they are often all slightly different depending on the variety of cherry blossom that bloom in the area.

マンホールの楽しみ方

「旅に出たはいいがお金がない」なんていう、貧乏旅行をするときは、その土地のマンホールを“観光”してみてはいかがだろうか。その土地にしかないマンホールと出会う旅も、悪くない。
カフェに行ったら、おしゃれなスイーツをパシャリ。晴天の日に、キレイな空をパシャリ。それと同じように、変わったマンホールを見つけたらパシャリ。たまには“下”を向いて歩くのも悪くないかもしれない。

For the love of manholes

For those of you who are searching for free tourist activities, why not go on a manhole hunt? It's all very 'kawaii', but you'll find it's also actually pretty interesting once you get into it. The lengths taken by each town to explain their heritage is admirable.
So next time you're wandering around town in Japan, of course take in the vivid sights and beautiful cultural phenomena on display...but don't forget to look down too.

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