2011年夏、それまで秋葉原駅電気街口前でさまざまジャンクパーツを売る店がひしめいていたラジオ会館が閉館・建て替えとなった。戦後、学生向けのラジオ部品を売る店舗が総武線ガード下に集まり、「家電の街」としての顔の一つであった同会館の建て替えは、変容し続ける秋葉原という街でも大きなトピックといえるだろう。

In the summer of 2011, the crowded radio hall of Akihabara electric town closed its doors for the last time before undergoing a complete renovation. The depot, lying under the tracks of the Sobu railway line was famous for the hustle and bustle of mismatched stalls that cropped up post-WW2, selling cheap junk parts and various electronic appliances and knickknacks to teenagers. The hall fast became a well-loved icon of the Akihabara district. Its renewal comes as part of a steady string of changes, gradually transforming the neighbourhood in a constant evolution continuing to this present day.

The eighties and the nineties: an Otaku paradise

1980s-1990s

1980年代、ウォークマンのようなポータブルプレイヤーや、ファミリーコンピューターなどで音楽やゲームに触れた世代が、人とは違ったジャンルの曲や、ATARIのような海外発のゲームマシンを探そうとする際、まず訪れるのは秋葉原だった。また、アップルのMacintoshの本体を扱っている店舗が集まっているのも秋葉原。家電だけでなく、よりハイエンドなものを求める「おたく」の欲求を満たすことができるのは、秋葉原だけだった。

Back in the eighties, if you were looking for a Sony Walkman? Akihabara. The desktop computer? Akihabara. Rare CDs, game disks and foreign-made gaming systems like ATARI, otherwise impossible to find on the mainstream market? Akihabara. The 1980’s were the district’s electronic glory days. The first place in Japan to cater to Mackintosh customers was, of course, under the bright neon lights of the electric town. The district’s scope for high range appliances as well as cheap parts quickly granted its status as Tokyo’s Otaku paradise.

1990s-

1990年代の家電不況以降は、PCソフトを中心に青年向けのコンテンツを扱うショップが増え、グラビアアイドルのDVDやCDが充実することになり、それが後のメイドカフェの隆盛や「ディアステージのような"会いに行けるアイドル”の店、さらには「AKB劇場のオープンにつながることになる。こういった地下アイドルの存在が、「2.5次元という新たな価値観も生み出し、無機質な街に「温度を与えることになったのも見逃せない。

The 1990’s brought economic uncertainty in the electrical appliance sector, causing Akihabara’s gravitation towards the PC game software market. Shops selling gravure idol goods gradually emerged, this in turn sparking the conception of maid cafes and spaces for “idols you can meet” such as ‘Dear Stage’ - and of course who’s forgetting the AKB theatre, where now world-famous idol group AKB48 host their daily performances. These underground idols infused real, touchable human life into what was an empty town of circuit boards and lightbulbs, creating a new phenomenon, “2.5 dimensional” - dreams you could experience for yourself firsthand.

Otaku culture goes mainstream

2000s-

2005年につくばエクスプレス開業と、ヨドバシカメラマルチメディアAKIBAの出店により、それまでの「オタク」なカルチャーが一般化していった。
一方で、2007年に「ニコニコ動画」やボーカロイド「初音ミク」の登場により、インターネットユーザーのカルチャーが既存のアニメ・ゲームとも融合していく。ユーザーの発表した作品の多くはまずはコミックマーケット(コミケ)で流通するが、それらを集積する場として「とらのあな」のような店舗が秋葉原に開店。ネット発で、国籍をも超えた「OTAKU」が集まる場として、さらなる変容を遂げていく。

As the Tsukuba Express railway opened at Akihabara station in 2005 and famous electronics chain Yodabashi Camera established their Akihabara branch, it was becoming clear that Otaku culture was heading to the mainstream.
With a boom in popularity of internet sites such as ‘Nico Nico Douga’ and the appearance of Vocaloid character Hatsune Miku on the scene, the Otaku army expanded out of the anime and gaming fields and onto the web for the first time. Comics chosen by users online began to circulate at comic book conventions, and shops such as Toranoana Akihabara opened to great demand, selling the best new rated comics and manga. The internet also brought with it internationalisation, expanding the Otaku ideology overseas and further advancing Akihabara’s cultural frontier.

2010s-

近年では「男の娘のバー「New Typeのようなジェンダーの枠組みを飛び越えた存在や、「DMM.make akibaのような誰でもモノづくりができるラボもオープンするなど、常に新たな要素を飲み込む最先端の街として走り続けている秋葉原。閉館となったラジオ会館も、2014年7月に再オープン。昔ながらのジャンクパーツやガレージキットショップ、ドールショップなどが入り、さらに混沌を増した秋葉原を象徴するスポットになっている。
このように、秋葉原の歴史を辿ると、そこには街に集まる人の欲求や、さまざまなファクターを飲み込んで共存。さらには化学反応を起こして別のカルチャーが生み出す街だということが浮かび上がる。夜18時過ぎに万世橋の交差点で目を閉じ雑踏に耳を澄ませば、そこで交わされる情報の流通量とジャンルの雑把さに圧倒されることになるだろう。

In recent years, establishments such as ‘Otoko no Musume Cafe and Bar Newtype’, where cross-dressing maids serve customers drinks, and interactive workshop spaces like ‘DMM.make akiba’ - a laboratory anybody can attend are on the rise. Akihabara’s consistent breaking of boundaries and pursuit of new creative ventures secures its place as Tokyo’s top avant-garde district. The old radio hall, too, finally reopened in July of 2014. Junk parts stalls just like old times, as well as garage tool shops, doll shops, and a whole other mish-mash of miscellaneous knickknacks has the depot more crowded and chaotic than ever before, and fast returning to its iconic state as Akihabara’s techie heaven.
Akihabara’s history consists of an unstoppable chain of changes and events, like chemical reactions each sparking the next stage in the spread of Otaku culture. It is a town that twists and turns along with the needs and desires of its patrons, unpredictable in its nature and forever evolving. Come nightfall, if you stop for a second at the Manseibashi crossing and close your eyes, the sounds of all the different goings-on of this semi-robotic town are enough to overwhelm even the biggest Otaku.

MADE IN AKIHABARA

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